牧之原大茶園のはじまりは?


 現在の牧之原台地は一面が茶畑です。
 それは明治初期、職を失った武士達が刀を鍬に持ち替え、または大井川に橋が架かかり必要のなくなった川越職人達が一大決心をして、荒廃していた牧ノ原台地を開墾したのが始まりです。






◆なぜ、お茶が植えられたのか?
 牧之原台地には水が無かったからです。

 お茶は、水が無くても育つ作物なので植えられました。
 さらに、牧之原台地の土は茶栽培に適していました。

 ですから、その後も牧之原台地には茶の木が植え続けられました。

 やがて、明治六年には初めての茶摘みが行われました。
 しかし、当時は製茶機械など無かったので、摘みとった茶葉はすべて手で揉みました。


◆輸出されたお茶
 その後、牧之原台地で作られたお茶は海外へ輸出される様にもなりました。
 輸出量が増えてくると、お茶を手で揉んでいたのでは間に合わなくなり、資産家が財を投じて製茶機械を開発しました。
 しかし、当時の製茶機械は現代の機械の様な優れた性能はなかったので、品質の高いお茶を作ることが出来ませんでした。
 ですから手揉み茶の方が、機械で製造したお茶よりも評価が高かったそうです。


 輸出用の茶箱には、この様なステッカーが貼られました。


 その後、機械で製造したお茶が増えてくると粗悪茶が出回る様になり、輸出先での日本茶の評判を落としてしまいました。
 当時、品質の高い手揉み茶にこだわった先人への感謝の言葉を彫り込んだ石碑が、牧之原市の平田寺にあります。

 毎年4月8日の花まつりでは、この石碑に手揉み新茶を献納し、花まつりに訪れた檀家の皆様に振る舞われます。




◆手揉み茶 流派
 時代が進むにつれて手揉み茶の技術も向上しました。

 静岡県内にある各茶産地では、それぞれの産地で育つ茶葉に適した手揉み茶技法が考案されました。
 それは、手揉み茶の流派として今に伝えられています。
(主なものは八流派です。)

◆牧之原台地に適した製茶方法は?
 牧之原台地は、日の出から日没まで日が当たるので、育つ茶葉は肉厚になります。
 その茶葉を普通に製造して煎出すると、どうしても苦渋味が出てしまいます。
 その欠点を和らげるため、見た目よりも味を重視した“安楽揉”みという製法が考案されました。

◆安楽揉みとは、
 普通より茶葉の蒸し時間を長くするとでお茶の葉は柔らかくなりお茶の苦渋味が抑えられます。
 しかし、蒸し時間を長くした茶葉を普通に製造するとこなれてしまいます。
 ですから、茶葉に出来るだけ力をかけずに揉む様になりました。
 この製茶技法を“安楽揉み”といいます。
 これが、深蒸し茶製法の始まりといわれています。
 今では深蒸し茶急須が普及しているので、茶葉がこなれてもお茶を淹れるのに困らなくなりました。
 ですから、現代の深蒸し茶は力を架けて揉み上げています。


◆現代のお茶作り
 現代では茶園管理から製造まで機械化が進み、高品質なお茶を大量生産できる様になりました。
 しかし、機械がいくら高性能になっても、機械に頼っているだけでは限界があります。

 例えば、製茶の行程で一番大切な蒸しです。
 蒸し時間を長くすれば“深蒸し茶”になるのですが、そう単純なものでもありません。
 製茶機械の制御設定を少し変えるだけで、出来上がるお茶は違ってきます。
 なかなか自分の思う様なお茶を作れないのが現実ですが、お茶の製造は茶農家の腕の見せどころでもあります。
 ですから、新茶収穫は茶農家にとって一年で最も楽しい農作業です。


 我が家の製茶工場